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Qu’est-ce qu’une obligation?

Les obligations sont des sources de financement appréciées des entreprises et des placements prisés des investisseurs. Mais qu’est-ce qu’un emprunt obligataire? Comment puis-je acheter une obligation? Et est-il intéressant d’investir? Les principaux aspects des obligations expliqués.

Obligations: durée et intérêts

Comme son nom l’indique, une obligation est un engagement. L’émetteur de l’obligation reçoit de l’argent d’un investisseur à des conditions convenues et s’engage à rembourser le capital à la fin de la durée et à rémunérer l’investisseur au moyen d’un intérêt.

Les obligations sont donc des placements à revenu fixe, dont la durée et la rémunération sont déterminées à l’avance. Pour que cette structure rigide puisse s’adapter aux conditions de marché changeantes, le prix évolue, et ce, dans la direction opposée par rapport aux intérêts. Cela signifie que lorsque les taux d’intérêt montent, les prix baissent, et inversement.

Les fluctuations de prix augmentent avec la durée de l’obligation. Plus l’échéance de remboursement est lointaine, et plus l’obligation est sensible aux variations de taux d’intérêt. Cette sensibilité est ce que l’on appelle la duration d’une obligation.

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Variabilité extrême des rendements des obligations

Évolution des rendements des emprunts d’État américains à 10 ans

Source: Bloomberg, Credit Suisse
A des fins d’illustration uniquement

Obligations: émetteurs des emprunts

On distingue principalement deux catégories d’émetteurs: les États et les entreprises. En ce qui concerne les États (occidentaux), on peut partir du principe que les obligations seront remboursées. Pour ce qui est des entreprises, en revanche, leur fiabilité dépend de la qualité de leur bilan et de leur capacité bénéficiaire. Cette fiabilité est mesurée par des agences indépendantes et synthétisée par une notation (ou «rating» en anglais). La rémunération d’une obligation est directement liée à cette notation.

Si l’émetteur affiche un bilan solide et une bonne capacité bénéficiaire, l’investisseur peut avoir confiance dans le fait que l’obligation sera remboursée. Il se contentera alors d’un intérêt relativement faible. En revanche, si le bilan est médiocre ou les bénéfices sont irréguliers, l’investisseur aura besoin d’un intérêt plus élevé pour rendre son investissement attractif d’un point de vue relatif. Que la situation de départ vienne à changer, et la notation changera souvent en conséquence – avec les effets correspondants sur la rémunération. Ainsi, une entreprise qui réduit ses dettes peut améliorer son rating. À l’inverse, la notation d’un émetteur menacé de faillite sera revue à la baisse. On parle à cet égard de la solvabilité de l’émetteur.

Obligations: risques et rendements

Bien que les obligations soient des placements très stables et prévisibles, elles couvrent en réalité un large éventail de profils rendement/risque. Par exemple, un portefeuille d’emprunts d’État avec une solvabilité élevée et une duration courte présentera peu de fluctuations de cours, mais il sera en contrepartie faiblement rémunéré. Pour obtenir une rémunération plus élevée, l’investisseur doit s’exposer à des risques plus importants. Il peut, par exemple, faire des concessions sur la durée, augmentant ainsi le risque de taux. Ou bien sur la solvabilité de l’émetteur, ce qui accroîtra cette fois la sensibilité par rapport aux évolutions économiques. Cela peut avoir une incidence sur la probabilité de remboursement.

Tous les portefeuilles obligataires se caractérisent par le fait que les risques spécifiques peuvent être atténués par la diversification, c’est-à-dire par la répartition sur de nombreux placements différents. Ainsi, une hausse des intérêts à court terme peut être compensée par une baisse des intérêts à long terme. Même une dégradation ou une défaillance de l’émetteur pèsera moins en présence d’une douzaine voire d’une centaine d’autres positions dans le portefeuille.

En principe, les obligations sont négociées en bourse et conservées en dépôt. Lors du négoce, il convient de noter que la liquidité des emprunts est parfois très faible, entraînant d’importantes différences entre les cours d’achat et de vente.