Cambio climático

El calentamiento global ha causado una gran alteración de los patrones climáticos, y las condiciones extremas parecen estar convirtiéndose en la nueva norma. La Organización Meteorológica Mundial de las Naciones Unidas estima que si no cambiamos las formas de producción y consumo en todo el mundo, es probable que de aquí a finales de 2100 las temperaturas globales suban entre 3 y 5°C. A la vista de estas perspectivas, los gobiernos de todo el mundo han intensificado sus esfuerzos para luchar contra el cambio climático y han emprendido estrategias de transición energética para alcanzar las metas establecidas en el Acuerdo de París de 2015.

Las emisiones de gases de efecto invernadero (GEI) antropogénicas (producidas por el hombre), es decir, el dióxido de carbono (CO2) y el metano, son el principal contribuyente al calentamiento global. Los expertos pronostican un aumento significativo de la incidencia de graves inundaciones, sequías, incendios y tormentas cuanto mayor sea el calentamiento. Con 2,0°C de calentamiento por encima de los niveles preindustriales, por ejemplo, el 37% de la población mundial podría enfrentarse al menos a una grave ola de calor cada cinco años, en lugar del 14% si el calentamiento se limita a 1,5°C, según CarbonBrief. El reciente parón económico causado por el COVID-19 ha reducido de manera considerable  las emisiones de GEI antropogénicas en algunas regiones, lo que indica claramente lo que podría lograrse en el futuro.

En el marco del Acuerdo de París de 2015, los países acordaron que las emisiones debían «alcanzar un máximo lo antes posible» y dijeron que seguirían reduciéndolas para lograr la neutralidad del carbono (equilibrio entre las emisiones y la absorción) entre 2050 y 2100. Sin embargo, para encaminar al mundo hacia el logro de este objetivo, la Asociación Internacional de Energía (AIE) proyecta que las emisiones de CO2 tendrían que reducirse casi a la mitad, de alrededor de 39 gigatoneladas (Gt) en 2017 a alrededor de 21 Gt en 2040. Las mayores reducciones de las emisiones provendrán de un cambio de los combustibles fósiles a fuentes de energía renovable para la producción de electricidad, la actividad industrial y el transporte, y/o una tecnología menos intensiva en carbono, así como una agricultura y producción de alimentos menos intensiva en gases de efecto invernadero. Las emisiones de metano de fuentes agrícolas como el ganado o las aves de corral, así como de los sitios de perforación de petróleo y gas, son aún más nocivas que el CO2, aunque su concentración y duración en el aire es mucho menor que la del CO2, según un estudio científico publicado por el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC).

Hasta 2018, 135 países habían adoptado políticas reguladoras de la energía, 70 habían adoptado políticas reguladoras del transporte, 44 habían aplicado políticas de fijación de precios del carbono y 20 habían establecido políticas que reglamentaban la calefacción y la refrigeración. Los países desarrollados están a la cabeza de los compromisos de reducción de CO2. La Unión Europea (UE), por ejemplo, anunció en diciembre de 2019 un Nuevo Acuerdo Verde para Europa con el compromiso de convertirse en la primera economía climáticamente neutra para 2050. Si bien la aplicación propiamente dicha planteará importantes desafíos para todos los países interesados, las piedras angulares del acuerdo son el suministro de energía limpia, asequible y segura, la movilización de la industria en favor de una economía limpia y circular, la aceleración del paso a una movilidad sostenible e inteligente y el diseño de un sistema alimentario justo, saludable y respetuoso del medio ambiente.

En los EE.UU., aunque la actual administración se ha retirado del Acuerdo de París, muchos estados de los EE.UU. están tomando la iniciativa en el uso de las energías renovables. California, por ejemplo, aspira a tener un 100% de electricidad con cero emisiones de carbono para 2045 mediante una continua expansión de las energías renovables como la hidroeléctrica, la solar, la biomasa y la eólica (el 60% de la producción total de electricidad deberá proceder de energías renovables para 2030) y de la energía nuclear existente, así como de los recursos de gas natural con secuestro y almacenamiento de carbono.

En los mercados emergentes (ME), el equilibrio entre el crecimiento económico y la descarbonización sigue siendo un desafío. El rápido desarrollo económico de China en las últimas décadas ha convertido al país en el mayor emisor de CO2 del mundo, según el Proyecto Global de Carbono. El carbón sigue siendo un componente clave de la generación de energía de China a corto plazo, pero el país está en vías de alcanzar los objetivos  de energía renovable establecidos en su 13.º Plan Quinquenal (2016–20), aumentando la proporción de energía de combustibles no fósiles en el consumo total de energía primaria de China al 15% para 2020 (2018: 14,3%) y al 20% para 2030, según la  AIE. En la India, donde según la AIE más del 70% de la producción de energía aún proviene del carbón, se presenta un panorama similar. Sin embargo, la India se está orientando enérgicamente hacia la energía renovable, en particular la energía solar. En 2015, el gobierno anunció un objetivo de 175 gigavatios (GW) de capacidad de energía renovable para 2022, de los que 100 GW provendrán de la energía solar. Desde entonces, el país ha anunciado que podría superar ese objetivo y alcanzar los 225 GW. La India tiene actualmente más de 80 GW de capacidad de energía renovable instalada (sin incluir las grandes hidroeléctricas).

Por consiguiente, en nuestra nueva Supertendencia nos centramos en la electricidad libre de carbono, el transporte sostenible, la transición energética y la agricultura y la alimentación sostenibles.

Sum of annual CO2 emissions (in billion tons)

Fuente Nuestro mundo en datos

Electricidad libre de carbono

Energías renovables en el futuro

Dentro de la demanda global de energía, la AIE proyecta que la demanda de generación de electricidad seguirá creciendo de manera considerable, a una tasa de crecimiento anual compuesta (CAGR) del 2%, desde unos 25 500 teravatios hora (TWh) en 2017 hasta más de 40 000 TWh en 2040. La mayor parte del crecimiento provendrá de los mercados emergentes, mientras que el crecimiento de la demanda en los mercados desarrollados (MD) se verá limitada por un uso más eficiente de la electricidad. En su Escenario de Desarrollo Sostenible (EDS), la AIE proyecta que para reducir la CAGR de la demanda global de electricidad al  1,6% será necesario aumentar la eficiencia, y que también será necesario cambiar de manera significativa la combinación de combustibles para la generación de energía. Según la AIE, es probable que la energía eólica y la solar se conviertan en las fuentes de electricidad menos costosas en muchos países, ya que se espera que su costo siga disminuyendo en los próximos 20 años. Se prevé que proporcionen casi el 40% de toda la electricidad en 2040 (en comparación con el 6% en 2017), según la AIE.

Al mismo tiempo, la AIE proyecta en su Perspectiva Mundial de la Energía de 2019 que se espera que la proporción mundial de carbón en la generación de energía disminuya del 39% en 2017 al 5,5% en 2040. Las empresas líderes en la generación de energía renovable, así como en el almacenamiento de electricidad, probablemente se beneficiarán de este cambio. Además de la creciente proporción de renovables, la AIE también estima que aumentará la proporción de la generación de energía nuclear. Los ME, en particular, probablemente considerarán a la energía nuclear como una fuente de electricidad fiable y de costo competitivo para sustituir la energía de carga base de las centrales eléctricas de carbón y lignito.

Transporte sostenible

Hacia la electrificación

Aproximadamente el 23% de las emisiones de GEI relacionadas con la energía a nivel mundial provienen de la industria del transporte, que incluye no sólo la carretera y el ferrocarril sino también el transporte aéreo y marítimo. Una importante vía para reducir las emisiones de carbono en el sector del transporte es la electrificación de los motores. Otra es cambiar a combustibles y fuentes de energía más sostenibles como el gas natural, los biocombustibles y el hidrógeno. En un informe reciente, la AIE destacó un «impulso sin precedentes» para el hidrógeno y dijo que puede ayudar a descarbonizar el transporte de larga distancia, los productos químicos, así como el hierro y el acero, para proporcionar una importante reducción de las emisiones globales. Pero en esta etapa, se necesitan inversiones en infraestructura, así como cambios en la reglamentación para preparar el terreno hacia la expansión en estas áreas.

World electricity production under the Sustainable Development Scenario (in TWh)

Las posibles mejoras van más allá de los vehículos eléctricos e incluyen el transporte aéreo electrificado y el transporte marítimo de carga más limpio. Las empresas que ofrecen soluciones de bajas emisiones y energía renovable para la industria del transporte marítimo se beneficiarán probablemente de los avances en este ámbito. Según un artículo de PBS, con la instalación de paneles de energía solar marina, por ejemplo, las emisiones de un barco pueden reducirse hasta en un 10%. Según Good-Fuels, las empresas que permiten el cambio de los combustibles fósiles a  los biocombustibles en el transporte aéreo y acuático pueden ayudar a reducir las emisiones de CO2 hasta en un 90%. Si bien los requisitos de seguridad en la industria de la aviación podrían ser por ahora una barrera de entrada, la aplicación a la industria del transporte marítimo ya está disponible. Los ferrocarriles siguen siendo el medio de transporte más respetuoso con el medio ambiente, especialmente para distancias más largas.

Pioneros del cambio en la industria del petróleo y el gas

Plan B para los combustibles fósiles

A pesar de la presión sobre el sector energético, y sobre el carbón en particular, es probable que la demanda de combustibles fósiles siga siendo elevada durante la transición energética de las próximas décadas. La cantidad de petróleo y gas que necesitará el mundo dependerá de la velocidad con la que los gobiernos apliquen políticas ambientales para reducir las emisiones de carbono. Las diferentes vías de transición energética conducen a diversos escenarios de demanda de petróleo y proyecciones del punto máximo de petróleo. En un mundo con una limitada demanda de petróleo a causa de las limitaciones climáticas, solo se desarrollarán las opciones de suministro de petróleo más rentables para satisfacer la demanda.

Como respuesta a la creciente presión tanto de los inversionistas como del público, las empresas petroleras integradas (CPI) se han comprometido a reducir sus emisiones de GEI aplicando diferentes estrategias, como complementar sus actividades tradicionales de producción y refinación de petróleo con inversiones en la generación de energía renovable, producir combustibles de transporte más limpios e invertir en el secuestro de carbono. Las emisiones netas cero de CO2 se han convertido en el nuevo criterio para los gobiernos de todo el mundo. El concepto de emisiones netas cero prevé que todas las emisiones producidas deben compensarse mediante medidas equivalentes de reducción de carbono que generen «emisiones negativas» para que el saldo neto de carbono sea igual a cero. Entre las CPI, sólo Repsol tiene como objetivo alcanzar las emisiones netas cero para el 2050. El mayor desafío para las CPI será hacer la transición a un negocio de energía renovable que genera menores rendimientos que los proyectos tradicionales de petróleo y gas sin poner en peligro los rendimientos de los accionistas y apoyando el cambio del carbón al gas. Las CPI que logren la cuadratura del círculo reduciendo las emisiones de GEI mediante inversiones en proyectos de energía renovable menos rentables pero manteniendo atractivas rentabilidades por dividendos para los accionistas, serán probablemente las ganadoras de la transición energética. Los líderes en tecnología de secuestro de carbono deberían beneficiarse de las mejoras de capacidad en la producción de electricidad a base de combustibles fósiles menos intensivos en carbono.

Agricultura y alimentación

Cosechar la innovación

El sistema alimentario mundial es responsable del 25% al 30% de las emisiones mundiales de GEI, según el IPCC. La demanda de alimentos no hará más que aumentar a medida que la población mundial alcance los 9800 millones de personas en 2050 y los 11 200 millones en 2100, según las Naciones Unidas (ONU).

Las nuevas técnicas agrícolas basadas en un mayor uso de la tecnología están destinadas a transformar la industria en los años venideros. La agricultura vertical, a menudo combinada con la agricultura de medio ambiente controlado (CEA), reduce el uso de la tierra y aumenta la eficiencia de los cultivos individuales. Sin embargo, el cultivo vertical requiere mucha más electricidad para asegurar la estabilidad de la luz y la temperatura en comparación con un invernadero tradicional. La CEA puede optimizar el uso del agua y la energía, así como reducir el uso de la tierra y los costos del trabajo, ya que permite un proceso y control automatizados desde la siembra hasta la cosecha. Por otra parte, las tecnologías de edición genética pueden ayudar a aumentar el tamaño de las plantas y hacerlas más resistentes a las enfermedades y a la sequía. Como tales, pueden aumentar aún más la eficiencia de la agricultura, tanto desde el punto de vista económico como ambiental, ya que requieren menos tierra y maquinaria para la siembra, el cultivo y la cosecha. A medida que la agricultura mejora el uso de la tierra se puede realizar paralelamente la reforestación.

Comparison of emissions

Fuente Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura   y la Alimentación (FAO)

Desde la perspectiva del consumidor, los seres humanos reducen cada vez más el desperdicio de alimentos y adaptan sus hábitos alimentarios. Las dietas a base de plantas no solo pueden tener un efecto positivo en la salud a largo plazo, sino que también pueden ayudar a reducir aún más las emisiones de GEI. Según las estadísticas de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), 1 kg de carne de vacuno produce una emisión equivalente a 46,2 kg de CO2, frente a un equivalente de 5,4 kg de CO2 en el caso del pollo. Las empresas que lideran el camino hacia una agricultura y una producción de alimentos más sostenibles se beneficiarán probablemente de la combinación de la creciente demanda global de alimentos con las nuevas tendencias alimentarias.